Двадцать три. — Да-да, я подожду, — процедил сквозь зубы Махир, продолжая ходить из угла в угол

- Да-да, я подожду, - процедил сквозь зубы Махир, продолжая ходить из угла в угол. Я его почти не замечал. Я не отрывал глаз от экрана. Канал CNN продолжал дисциплинированно передавать кадры самой страшной катастрофы, поразившей человечество с лета 2014 года, когда первые зомби решили полакомиться живыми.

Мегги сидела рядом со мной на диване и смотрела новости еще более внимательно, чем я. Интерес к происходящему у нее был отчасти личный. Компания «Гарсиа Фармацевтикэлз» владела тремя фабриками и исследовательским центром на территории, охваченной эпидемией. Каждую секунду передавали обновленные списки погибших. Мегги боялась пропустить возможное известие о смерти тех, кого знала всю жизнь.

Через час после нашего приезда Аларих и Бекс ушли на кухню. Аларих пытался наладить беспроводную связь, а Бекс принялась за чистку оружия. Время от времени она проверяла замки на окнах - так, на всякий случай. Я отдавал должное ее деятельности, но сам не мог пошевелиться.

Хватит, - резко произнесла Джорджия. В этот момент показывали школьный автобус, набитый беженцами и осаждаемый толпой зомби. Люди в салоне кричали. Я видел их лица за окнами. Я понял, что они еще в сознании, но спасти их невозможно. Я надеялся, что инфекция овладеет ими быстро. Возможно, у кого-то найдутся пули…

Шон! - Крик Джорджии напугал меня, и я моментально вышел из ступора. Просто поразительно, насколько громкие звуки можно услышать внутри собственной головы.

Я повернул голову. Мегги ничего не заметила.

- Что? - сердито спросил я, и вдруг передо мной возникла сестра. Как живая.

Она сложила руки на груди и сверкнула глазами.

- Почему ты сидишь и бездействуешь, балбес? Тоже мне, телезритель нашелся. Ты должен выяснять причину вспышки.

- Вот интересно, а у тебя есть идеи? - Я развел руки в стороны, а потом указал на напряженную Мегги и Махира. Гоуда продолжал метаться по гостиной и злобно говорить по мобильнику. - Сейчас все слишком паршиво, Джорджи, - если ты еще не заметила.

- О, ты уж мне поверь, я в курсе. Но не понимаю, что меня должно сильнее волновать. - Сестра схватила меня за руку выше локтя и рывком подняла на ноги. - Хватит. Займись делом. Работать надо. - Медленно смерив меня взглядом, она добавила: - И неплохо было бы одеться. Господи, Шон, ты вправду сидишь в одних трусах и пялишься в телик. Очень грустно.

- Почему ты сама ничего не делаешь?

- Я мертвая, или ты забыл? - Джорджия потянула меня к кухне. - Ты должен спросить у Алариха, загнала ли Мегги наш микроавтобус в гараж до того, как начался карантин. - Она вздохнула. - Давай, Шон, постарайся продержаться. Скажем, тридцать секунд, пока ты не совсем чокнулся, ладно? Надо добраться до микроавтобуса и взять оттуда наш аварийный беспроводной усилитель.

Я вытаращил глаза.

- Черт, ты права! Он ведь именно там, верно?

- Если только не выбросил его в момент непревзойденного здравомыслия, а мне ничего не сообщил.

Состоять в одной новостной команде с Баффи Месонье означало иметь дело с девушкой, которая порой представляла собой двадцать фунтов безумия в яркой десятифунтовой упаковке. Эта девчонка продала нас тем, кто стоял за заговором в верхах. Из-за этого погибла Джорджия. Но Баффи была лучшим специалистом по шпионской технике. Никогда не встречал никого гениальнее ни в частном секторе, ни в правительственных кругах. Она заставляла компьютеры творить настоящие чудеса - уже за гранью фантастики. При этом девчонка носила в волосах бабочек из голографической фольги и футболки с дикими надписями, вроде той, что некий Джо - ее господин и повелитель. Говорят, Баффи была хороша. Ошибочка. Она была великой.

Я торопливо оделся.

Махир еще ругался по телефону, когда Джорджия потащила меня к двери. Он испуганно кивнул мне. Его взгляд пронзил Джорджию насквозь. В этом и был весь смысл, ведь на самом деле сестру видел лишь я один.

- Я - не причина твоего психического срыва, я - обычный симптом, - язвительно произнесла она, подталкивая меня вперед.

Бекс, как и Махир, уже успела одеться. На ней были армейские ботинки, черная майка и камуфляжные штаны. Привычная униформа ирвина. Они с Аларихом сидели за столом. Ал уткнулся в лэптоп, а девушка разложила на столе небольшой арсенал. Она занималась разборкой и сборкой полуавтоматического пистолета-пулемета, который пока не был официально разрешен для частного ношения. Услышав мои шаги, оба посмотрели на меня.

- Что нового? - спросила Бекс и вогнала обойму в пушку с таким громким щелчком, что эхо разнеслось по всему помещению.

Один из мини-бульдогов, улегшихся около запечатанной двери, жалобно взвыл.

- Ничего хорошего, - ответил я.

Джорджия отпустила мою руку, доставив меня в пункт назначения. Без особого удивления я обнаружил, что она исчезла. Я был не против. Появление сестры и ее физический контакт означали для меня только одно - новый уровень безумия. Мне не хотелось об этом даже думать. Никогда.

- На территориях, которые официально еще не обозначены как опасные зоны, объявлено военное положение. Полагаю, скоро всему побережью Мексиканского залива присвоят первый уровень опасности.

Аларих побледнел.

- Они не смогут так поступить.

- Еще как смогут. - Бекс положила пистолет на стол. - В случае вспышки инфекции с подтвержденным поражением более 60 процентов населения в определенной области институт медицинских исследований инфекционных болезней Армии США и ЦКЗ рекомендуют назначение первого уровня опасности. Это делается для защиты окружающих территорий. Хочешь или нет, а правительство имеет полное право на подобные распоряжения. - Ее губы тронула улыбка, напоминающая гримасу. - Наши родители голосовали за то, чтобы этот маленький перл стал законом, а мы никогда не спорили. Даже не пытались. Зачем? Ведь вспышки - такая мелочь и слишком противно. Пусть дюжина людей погибнет, зато пять тысяч спасутся… Вот такая логика.

- Только теперь умрут больше пятнадцати миллионов, - заявил я. - Цифры уже отличаются, верно, Ал?

Аларих повернул ко мне голову и часто заморгал. Он был бледен и до сих пор не мог окончательно поверить в происходящее. Я его понимал.

- Что?

- Где машина?

Выражение его лица не изменилось. Я сделал глубокий вдох и уточнил:

- Где наш микроавтобус? Мегги посоветовала вам переставить его в гараж после нашего отъезда. Ты не забыл?

Если наш транспорт был на заднем дворе, то мне до него точно не добраться. Наверно, такое под силу лишь одному из охранников-ниндзя, служивших у Мегги. Но тогда я должен был сказать, где искать беспроводной усилитель, а на свою память я положиться не мог.

- Я… - Парень умолк, нахмурился, но через пару секунд произнес: - Ну да, микроавтобус там. Сначала он был припаркован под открытым небом. Мегги хотела, чтобы помещение освободили для тачек ее приятелей, сочинителей. Но когда ты велел нам забаррикадироваться, она испугалась и сказала, чтобы я поставил его в гараж. Так его не засекут спутники.

- Боже, благослови разумную паранойю! - пылко произнес я и направился к двери.

Бульдоги, как по команде, подняли голову и заскулили, следя за мной.

- Ты куда? - спросила Бекс, привстав.

- Мне нужен микроавтобус, - сообщил я. Оба глядели на меня как-то странно. Я пояснил: - Я почти уверен, что в салоне завалялся усилитель Баффи. Если я его запущу…

- Мы сумеем вернуться в онлайн, - закончил за меня Аларих, радостно распахнув глаза. - А я напрочь забыл про изобретение Баффи!

- В последнее время мы в нем особо не нуждались, - добавил я и сделал еще пару шагов. - Я мигом. Ну… не знаю. Если не вернусь сразу, швырните туда пару гранат и вызовите охранников. Пусть палят в меня, пока из моего трупа не перестанет литься кровь.

- Да мы сами тебя пристрелим, - буркнула Бекс.

Аларих опасливо посмотрел на нее, а девушка сделала вид, что ничего не заметила. Поработаешь в опасной зоне - научишься не обращать внимания на подобные вещи. Или перестанешь разговаривать со всеми людьми, за исключением ирвинов.

- Спасибо.

Я приоткрыл дверь, оттолкнул ногой бульдога и скользнул внутрь.

Освещение здесь обеспечивали белые флуоресцентные светильники, реагировавшие на движение. Как только дверь, отделявшая гараж от кухни, закрылась, замкнутое пространство сразу наполнилось белым стерильным светом. Я обвел помещение взглядом и автоматически оценил, какое количество продовольствия выдержат полки вдоль стен и защищены ли трубы, тянущиеся к нагревателю воды. Только бы запасной аварийный генератор не подкачал. Мегги устроила здесь дополнительную кладовую. Почти все было заставлено коробками. Один стеллаж, доходивший до потолка, занимали пакеты с сухим собачьим кормом. По крайней мере, бульдожкам в ближайшее время не грозила голодная смерть.

Наш микроавтобус стоял на свободном месте - в самой середине. Его уже успели вымыть, и краска почти светилась в стерильной люминесценции. Я приблизился к машине.

- Здравствуйте, мистер Мейсон, - мелодично произнес искусственный голос. Умелый фокус, учитывая, что обертоны были лишены человеческих интонаций. Я вздрогнул и начал озираться в поиске динамика.

- К сожалению, в данный момент дом пребывает в герметизированном состоянии, - продолжал голос. - Выйти наружу вы не сумеете. Вам следует вернуться во внутренние помещения.

- Очень круто. Я вовсе не собираюсь на прогулку. - Я заставил себя немного расслабиться. - Мне просто нужно кое-что взять из салона.

- Попытки взломать устройства, обеспечивающие герметичность, будут встречены применением необходимой силы.

Вежливо сказано. Я понял, что система безопасности пристрелит меня на месте, если я попытаюсь открыть двери.

- Взял на заметку, - ответил я. - Я не пытаюсь выйти, клянусь. Микроавтобус стоит здесь, и я даже не собираюсь включать мотор. Обещаю.

- Ценю ваше понимание, - произнес голос и умолк.

Я выждал пару секунд, чтобы посмотреть, не попытается ли автоматика выгнать меня из гаража. Тишина. Наконец я быстро направился к микроавтобусу. Если «умный дом» решил, что я хитрю, он мог бы подумать, что я собираюсь бежать. Тогда все пойдет прахом. Применение смертоносной силы частными охранными системами разрешили после одного случая. Некий умник в Аризоне держал у себя в спальне ружья с холостыми патронами, и его разорвала в клочья шайка голодных зомби. Родные попытались судиться с фирмой, обеспечивавшей безопасность дома, но ребята из этой конторы сделали ход конем. Они подали в суд на правительство штата под очень хитрым предлогом. Якобы фирме не разрешалось делать то, что она хотела предпринимать для защиты жизни каждого из своих клиентов.

- Семейство Магнум против фирмы «Пирс-Секьюрити» против правительства штата Аризона, - подсказала Джорджи. Она была около микроавтобуса. Сестра прислонилась к дверце и сложила руки на груди. - Ты помнишь, где Баффи хранила усилитель?

- Привет, Джорджи. Рад тебя видеть. - Я прижал ладонь к сканеру, чтобы машина узнала авторизованного водителя. Щелкнул механизм замка. - Думаю, что я полностью свихнулся.

Она пожала плечами. Ее лицо без темных очков по-прежнему выглядело странно. Чужое и до боли знакомое.

- Отнюдь. Это значит, что ты уже умеешь справляться со сложными задачами. В общем… Мегги в ступоре, Махир орет на представителей посольства, которые не могут соединить его с женой. А ты…

- А я вижу, как мертвецы разгуливают, где хотят, и дают мне приказания. Блеск. - Я попытался улыбнуться сестре и открыл дверцу. - По крайней мере, мне приятно, что ты со мной. Будь ты нашей мамочкой, все было бы иначе.

Джорджия скривила губы в отвращении.

- Но есть и светлая сторона.

- Неужели? Даже у Флориды?

Наше полевое оборудование валялось как попало по всему салону - на полу, полках и на столах. Чтобы куда-нибудь выехать, нужно час наводить порядок. Я не винил Мегги и Алариха. В ближайшее время покидать дом они не собирались, да и не были оперативниками, умеющими работать в полевых условиях. Но на миг я не удержался и скрипнул зубами - оказалось, что стойки с оружием почти не закреплены. Если нам придется срочно бежать, мы запросто погибнем от собственной безалаберности.

- Если ты не видишь, то и я - тоже. Ты прекрасно знаешь.

Я промолчал и не выругался. Когда-то споры с Джорджией служили для меня лучшим средством спустить пар. После смерти сестры я вообще старался избегать любых дискуссий. Мне казалось, нечестно затевать их в такое время, когда ни один из нас не может по-настоящему хлопнуть дверью. Кроме того, когда я был в ладах с головой, то всегда боялся, что брякну совсем уж непростительное… и Джорджия бросит меня в полном одиночестве. Теперь-то я этого уже не боялся. А сейчас у нас не было времени на споры.

- Послушай, окажи мне услугу, ладно? Пожалуйста, уйди или перестань мне показывать, что ты - плод моего воображения. Или помоги мне найти усилитель. Не очень приятно заниматься делами, когда ты бродишь поблизости и называешь меня чокнутым. Мне хватает того, что сумасшедшим меня считает весь белый свет.

- Слушаюсь и повинуюсь, - кивнула Джорджия и вскочила в микроавтобус. - Твое желание - закон для меня.

Конечно, она не могла ни к чему физически прикасаться. Странно, но подошвы туфель Джорджии издавали негромкий звук, когда она ступала по полу, а тень послушно передвигалась за своей хозяйкой по салону. Я восхитился реализмом моей галлюцинации, хотя понимал, что остальные со мной бы не согласились.

- Серьезно? Кстати, мне больше всего хочется танк. - Я помолчал, подумал. - Ну, возможно, два. Уверен, Бекс пожелает взять себе один, а мне бы не хотелось жадничать.

- Всегда думаешь о других, умница. - Пальцы Джорджии прикоснулись к моему затылку. Она прошла мимо меня, и я зябко поежился. - Когда же я в последний раз видела усилитель? Баффи положила его возле запасной сетевой аппаратуры.

- Мы передвинули этот скарб накануне Дня святого Валентина, когда Бекс затеяла серию статей о «романтическом путешествии ирвина». - Я щелкнул пальцами. - Ящики с замками!

Джорджия облокотилась о столик, а я опустился на колени и скатал в рулон ковролин, покрывавший пол. Обнажилась крышка небольшого люка. Второго этажа в микроавтобусе не имелось. Нам бы мешал лишний вес, не говоря уже о том, что структурная неустойчивость полевого транспорта была нам вовсе ни к чему. Тем не менее во время первого серьезного обновления соорудили несколько дополнительных отсеков. Они стали отличными местами для контрабанды, когда мы работали над определенными видами статей, и вообще там было удобно хранить фастфуд… или лишнюю аппаратуру.

В первом ящике я не нашел ничего, кроме диска с порнушным мультиком и девчачьих журналов на русском языке. Я непроизвольно улыбнулся.

- Проклятье, Дейв. Ты был смельчаком, но вкуса не имел.

- Он очень сильно любил Магдалену, - произнесла Джорджия.

Я примирительно проговорил:

- Ладно, чаще всего вкуса у тебя недоставало. Но порой ты превосходил себя. - Я занялся вторым отделением. - На дне оказалась металлическая коробка, в которой покоилось полдюжины антенн, приплавленных к стенкам. Она крепилась к отсеку скотчем. Я наклонился, отклеил клейкую ленту и осторожно вынул усилитель из тайника. - Вот и мы.

- Не забывай об отдельном зарядном устройстве.

- Точно. - Я запустил руку в содержимое коробки, порылся и выудил небольшой металлический квадратик с электрическим адаптером с одной стороны и USB-портом - с другой. - Есть!

Я победоносно поднял свою находку и показал Джорджии.

Она исчезла. Опять.

Секунду я помедлил, глядя туда, где она только что стояла… или нет… мне это показалось… Затем я вздохнул и поднялся на ноги.

- А знаешь, новая стадия моего безумия быстро устареет.

Прости. Но ты пока еще слишком разумен, чтобы выдерживать серьезные нервные срывы слишком долго.

- Полагаю, это означает, что вопрос насчет моего сумасшествия остается открытым.

Пока я говорил, мои руки двигались автоматически. Я вытащил из-под столика сумку и убрал в нее усилитель и зарядное устройство.

Все зависит от тебя, - виновато прошептала Джорджия. - Не мне суждено продолжать жить. Я здесь только потому, что еще нужна тебе.

- Ага. Если честно, прямо сейчас у меня такое ощущение, что я не сбрендил только потому, что уже давно чокнулся. Вперед.

Я захлопнул дверцу микроавтобуса и зашагал по гаражу. Система безопасности дома помалкивала. Думаю, у нее хватило искусственного интеллекта заметить, что я и не пытался выбраться наружу. А может, она была не в настроении со мной препираться. Тем лучше для нас обоих.

Аларих и Бекс сидели за кухонным столом, не шевелясь. Одно изменилось: половина вооружения Бекс исчезла, и стол освободился.

- Аларих, у тебя удлинитель найдется?

- Конечно. - Наклонившись, чтобы достать удлинитель, Аларих спросил: - Ты нашел усилитель?

- Да. А ты знаешь, как он работает?

- Не сказал бы.

- Наверное, поэтому мы и перестали им пользоваться. Остается надеяться, что мой обычный подход «лупи по этой штуке, пока она не включится» нас спасет.

Я распаковал усилитель и подсоединил к нему зарядное устройство. Аларих передал мне удлинитель. Я вставил в него USB, а Бекс воткнула адаптер в розетку.

Постарайся не сломать ничего такого, чего не сможешь починить.

- Тише, - негромко проворчал я. - Я занят.

Бекс и Аларих молча переглянулись. Это меня немного порадовало. Пожалуй, они вели себя очень разумно.

Баффи сама собирала всю аппаратуру. Многие так делают. Но соображения Джорджетты о том, как должна выглядеть техника, не были целиком и полностью почерпнуты из программ телевидения былой эпохи. Она ухитрялась снабдить один дистанционный пульт огромным количеством кнопок, клавиш, проводков и вдобавок наделить каждый из них специфической функцией. Конечно, Баффи понимала, что окружена технически не совсем грамотными людьми, у которых еще и руки как крюки. После того как Джорджия в пятый раз попыталась перезагрузить сервер посредством пинка, Баффи начала всюду устанавливать кнопки «от дураков». Тем самым пробиться к более сложным командам было невозможно, хотя все сразу включалось.

- Красная… - пробормотал я. - Ну-ну…

Красные кнопки были самыми распространенными. Заметные. Трудно пропустить. Сразу видно: здесь кроется нечто важное. После Пробуждения красный приобрел другое значение: он стал цветом инфекции, опасности… смерти. Его использовали для устройств, имеющих функцию самоуничтожения. К ним не стоило прикасаться ни при каких обстоятельствах. Ну а Баффи, с ее извращенным чувством юмора и эстетикой «старых добрых времен», все самое хорошее обозначала именно этим цветом.

Итак, центральная кнопка на панели усилителя была землянично-алой. Она прямо-таки сверкала. Бекс и Аларих были знакомы с репутацией Джорджетты, знали ее по собраниям команды. Но они пришли в группу, работающую в стационарном офисе, уже после ее гибели. Приспособиться к ее маленьким причудам они не успели. Поэтому я ни капельки не удивился, когда Аларих привстал, увидев, что я творю. А я просто намеревался нажать на красную кнопку. Бекс была готова схватить меня за руку, но, слава богу, удержалась.

Бинго! Беспроводной усилитель издал радостный сигнал и принялся сканировать местные сети и искать подходящие прорехи в системах безопасности. Я улыбнулся.

- Дайте ему пять минут, - сообщил я. - А я возьму колу. Вам чего-нибудь принести?

Оба отказались.

Усилитель исправно трудился - негромко пощелкивал, время от времени пищал, выверяя, к собственному удовольствию, некую часть структуры сетей. Он уже разогрелся, когда на кухне появился Махир. Очки он поднял на лоб, и вид у него был изможденный. Увидев на кухонном столе сигналящую и мигающую огоньками коробку, он вернул очки на привычное место и сдвинул брови.

- Что за жуткая штуковина? - спросил он.

- Привет, Махир. - Я глотнул колы и поприветствовал друга, помахав банкой. - Посольство устроило тебе связь?

- Нет. - Он выругался. - Международные линии закрыты до выяснения причин трагедии. Правительство, ясное дело, считает, что это теракт. Мне только что предложили экстрадицию в Великобританию. Можно подумать, Соединенные Штаты имеют право удерживать гражданина Индии против его воли.

- Если происшедшее объявят терактом, пожалуй, смогут, - заметил Аларих.

Махир помолчал и произнес:

- Наверное, ты прав. Но пока постараюсь об этом не думать. А теперь мне кто-нибудь объяснит, что это на столе? Новый анализатор?

Усилитель пискнул - громче, чем прежде, и огоньки вдоль его верхней панели стали яркими, солнечно-желтыми. Я оторвался от кухонной стойки.

- Эй, Аларих, проверь соединение.

- Слушаюсь, босс. - Он застучал пальцами по клавиатуре… а затем восторженно вскинул вверх руки. - У нас есть Интернет!

- Девочка была настоящим гением. - Я одним глотком допил колу и бросил пустую банку в раковину. - Эта штука - уникальный беспроводной усилитель для выхода в Интернет и доступа к спутниковым сетям. Творение Джорджетты Месонье. Я понятия не имею о том, как именно он работает. Знаю одно: у тебя нет сигнала, ты его включаешь - и все готово. Он…

Никто меня уже не слушал… Пальцы Алариха с бешеной скоростью запорхали по клавиатуре. Бекс и Махир поспешили включить лэптопы и принялись за работу. Я покачал головой.

- Спасибо тебе, Шон. Мы так благодарны тебе. Ведь ты вернул нам контакт с миром. Ты просто классный, Шон, - сухо выговорил я.

Бекс показала мне средний палец.

- Пожалуйста, не стоит благодарности, - буркнул я и вышел из кухни.

Моя сумка с лэптопом находилась на диване рядом с Мегги. Девушка как зачарованная не отрывалась от телевизора. У нее на коленях разлеглись бульдожки, а раньше я их не заметил. Я положил руку ей на плечо. Она не шевельнулась.

- Эй, Мегги.

Ноль эмоций.

- Хватит. Тебе пора перестать смотреть ТВ. Пользы от этого - никакой, а вреда - масса.

Она не реагировала на мои слова.

- Джорджи…

Просто сделай это.

- Задачу понял.

На подлокотнике дивана лежал пульт. Я взял его и выключил телевизор, а потом предусмотрительно спрятал пульт в карман.

Протест последовал незамедлительно.

- Эй! - вскричала Мегги, лихорадочно глядя на меня. - Что ты наделал!

- Ничего особенного, - отозвался я. - Кстати, у нас снова есть Интернет.

- Правда? - На краткий миг ее лицо озарилось надеждой. - А как…

- Я нашел в микроавтобусе полулегальный беспроводной усилитель системы Баффи. Полагаю, что мы присосались к спутнику Министерства обороны или чему-нибудь подобному. Хотя мне кажется, есть большая вероятность того, что спутником владеют твои родители, поэтому мне все до лампочки. Если они рассердятся - ну, поморгаешь глазками и попросишь прощения. Аларих уже в онлайне. Махир и Бекс отстают от него на один шаг. Я подумал, что ты тоже не прочь связаться со своими сочинителями. Небось с ума сходят. Посмотри, все ли у них в порядке.

Увы, последнюю фразу можно было воспринимать как простую вежливость.

Мегги быстро пришла в себя. Не такой она человек, чтобы распадаться на элементарные частицы. Как только я упомянул о сочинителях, у нее засияли глаза и она кивнула.

- Не уверена, что у многих из них есть связь, но те, кто в онлайне, наверняка страшно перепугались.

Мегги пересадила своих питомцев на диван. Две собачки спрыгнули на пол и мирно затрусили по своим бульдожьим делам. Третья негромко зарычала, свернулась клубком и заснула.

Прежде я никогда не завидовал собакам.

- Крупные города наверняка держат связь, - сказал я. - Если Сан-Франциско вышибли из Интернета, значит, там уже идут схватки с зомби. Но мы потеряли связь из-за того, что находимся в глуши. Никому нет дела до населения Уида.

Еще одно бесстрастное уравнение, - вздохнула Джорджия.

- Вот именно, - кивнул я.

Сделав вид, что ничего не заметила, Мегги поднялась с дивана, отряхнула с коленей собачью шерсть и вымолвила:

- Если у нас есть Интернет, значит, есть и VoIP.[28] Позвоню родителям.

Я удивленно заморгал. Девчонка обычно с удовольствием тратила семейные деньги, но я ни разу не слышал, чтобы она выражала желание позвонить родителям. Хотя в эту часть своей жизни она никого из нас не приглашала.

- Ну да?

- Честно, - ответила она. - Если только ты не хочешь, чтобы сюда явилась частная армия и забрала меня.

- Еще чего не хватало. Давай - за дело.

Почти все бульдоги помчались следом за Мегги, а оставшиеся разлеглись в гостиной в разнообразных позах. Я сел на диван, уперся локтями в колени и уронил голову на руки. Я пытался понять, каким станет наш следующий шаг. Трудно было думать о каком-то давлении конкретно на нас. Наступил реальный конец света.

В подростковом возрасте я прошел фазу увлечения научной фантастикой. Примерно тогда же Джорджия увлеченно изучала американскую историю и писала злые стишки. Самыми лучшими находками мы друг с другом делились, поэтому она узнала многое о лучевых ружьях, а я - о революциях. Была одна книга - не припомню автора - про одного парня, который вез партию вакцины на одну планету, где разразилась эпидемия. У него еще возникли проблемы с топливом, которое было совсем недешевым. Правда, он все четко рассчитал. К тому же космический корабль был маленький, типа челнока, и главный герой надеялся, что горючего хватит. И там ухитрилась спрятаться девчонка-подросток. Она хотела долететь до своего брата. Но на середине пути топливо практически закончилось. В конце концов девчонка пожертвовала собой, а вакцину доставили. Это и есть бесстрастное уравнение. Чистая математика. Скольких жизней стоит гибель одного человека? А если он совершенно невинный? Бывало, мы спорили об этом - чаще просто ради забавы. Нам ни разу не удавалось найти приемлемый ответ. В итоге всегда кто-то умирал.

Если вспышка - достаточно серьезная, все службы, кроме самых важных, должны перевести в самые крупные мегаполисы. И снова появляется бесстрастное уравнение. В Уиде - ограниченное количество топлива, и к тому же городок географически изолирован. Значит, его легко зачистить без особых жертв. При вспышке в Сиэтле или Сан-Франциско погибли бы миллионы, а потом инфекция распространилась бы дальше, захватывая новые жертвы. Мы были «зайцами» на этом корабле, и надежды на благополучный исход у нас не было.

- Тебе следует устроить собрание сотрудников сайта, - произнесла Джорджия, сев рядом и положив руку мне на плечо. Такие знаки внимания она мне оказывала только тогда, когда мы оставались наедине - даже в детстве. Она не желала, чтобы Мейсоны были свидетелями.

- Знаю. - Я не поднял голову. - Не только команда Мегги сходит с ума.

- У нас есть кто-нибудь во Флориде?

- Нет, но у нас был новостник в Теннесси и, кажется, двое ирвинов в Луизиане. Они работали в дельте Миссисипи.

Их лица мелькнули перед моим мысленным взором. Я моментально вспомнил о фотографиях на Стене. Я чувствовал мрачную уверенность в том, что эти ребята очень скоро там окажутся. Алана Кортес, обожавшая рептилий и неимоверное количество раз покусанная ядовитыми змеями. Регги Александер - не человек, а ходячая гора. Чаще всего он добывал себе славу тем, что вступал в схватку с зомби и выходил из нее победителем. Крепкие, прекрасно подготовленные сотрудники. Они могли сделать блестящую карьеру в новостном бизнесе. Но они находились в Луизиане - в штате, которого больше не существовало.

- Тем более собрание необходимо. Если мы кого-то потеряли, многие начнут убеждать себя в том, что никого уже нет в живых.

Я вздохнул.

- Да, понимаю.

Сестра погладила меня по затылку. Возможно, мне следовало испугаться, но я совершенно обессилел. И я был только благодарен ей за то, что она рядом.

- Эй, Джорджи?

- Что?

- Та чушь, которую я нес раньше…

Мои пререкания с Джорджи… до того, как погибла Келли, доктор Уинн ополчился против нас, и мы бежали из ЦКЗ за несколько часов до катастрофы библейского масштаба… До того, как мир стал другим.

- Да?

- Я хотел сказать совсем другое. Правда. - Я поднял голову. Сестра смотрела на меня широко раскрытыми, серьезными, незнакомыми глазами. - Не покидай меня. Пожалуйста. Я ничего без тебя не смогу, а если ты попытаешься меня заставить, вряд ли сумею.

- Не переживай. - Она печально улыбнулась. Ее рука по-прежнему лежала у меня на затылке - крепкая, теплая, живая. Если это - безумие, я не знал, хочу ли чего-то другого. - Я всегда буду рядом.

- Спасибо, - прошептал я.

Я сидел на диване со своей мертвой сестрой, слыша голоса, доносящиеся из кухни, и гадал, как мне уцелеть.

…черт возьми. Нет у меня сейчас сил на рассудительность и основательность. Выключите компьютер и ступайте к своей семье. Проведите время с родными и близкими перед тем, как мир исчезнет. Это - единственная глубокая мысль, которая у меня осталась.

Нам не хватило времени. Мы даже не догадывались, что все сроки давно отмерены.

Солидарна.